Gopher: quando l’interoperabilità del contraddittorio è scavata sotto le fortezze dei guardiani

Gopher: quando l'interoperabilità del contraddittorio è scavata sotto le fortezze dei guardiani

Quando l'Apple Store di Apple è stato lanciato nel 2008, è stato ampiamente salutato come una svolta nell'informatica, una “esperienza curata” che avrebbe trasformato il caos di localizzazione e valutazione del software e lo avrebbe sostituito con uno sportello unico affidabile dove ogni app sarebbe arrivata pre testato e con un sigillo di approvazione di fiducia.

Ma gli app store sono vecchi quanto i computer di consumo. Dal momento in cui i computer in multiproprietà hanno iniziato ad apparire negli istituti di ricerca, nei campus universitari e nelle grandi società, gli amministratori dei sistemi hanno visto la “cura” delle scelte software come una parte fondamentale delle loro funzioni.

E sin dall'inizio, gli utenti si sono scontrati contro questi limiti e hanno cercato modi per esprimere il loro desiderio di autodeterminazione tecnologica. Quell'autodeterminazione era difficile da esprimere nei giorni bloccati del mainframe, ma quando i personal computer iniziarono ad apparire nei laboratori universitari, e poi nei dormitori degli studenti, ci fu una rivoluzione.

La rivoluzione è iniziata nel 1991, nella stessa città natale del supercomputer: Minneapolis-St Paul. Prende il nome dalla mascotte dell'Università del Minnesota (UMN), il gopher.

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All'inizio degli anni '90, i personal computer non arrivarono in uno stato “predisposto per Internet”. Prima che gli studenti potessero connettere i loro sistemi alla rete UMN, dovevano installare software di rete di base che consentivano ai loro computer di comunicare su TCP / IP, nonché software di accesso remoto per protocolli come PPP o SLIP. Alcuni computer necessitavano di schede di rete o modem e dei relativi driver associati.

Quello era solo per cominciare. Una volta che i sistemi degli studenti erano pronti per connettersi a Internet, avevano ancora bisogno degli strumenti di base per accedere a server distanti: software FTP, un lettore Usenet, un emulatore di terminale e un client di posta elettronica, tutti stipati su un floppy disk (o due) . Il compito di smistare, distribuire e supportare questi strumenti è ricaduto sul Centro di microcomputer dell'università.

Per l'università, la necessità di ottenere agli studenti questi strumenti di base è stata una benedizione e una maledizione. Era un lavoro ad alta intensità di lavoro, certo, ma significava anche che il Microcomputer Center poteva garantire che anche i nuovi computer pronti per Internet degli studenti fossero configurati per accedere alla rete del campus e alle sue risorse, risparmiando al Microcomputer Center migliaia di ore durante le quali parlavano agli studenti il processo di configurazione. Significava anche che il Microcomputer Center poteva agire come un mini App Store, iniziando gli studenti nei loro viaggi online con una raccolta curata di strumenti aggiornati e affidabili.

È qui che entra in gioco Gopher. Mentre gli amministratori del mainframe del campus avevano in programma di collegare selettivamente i loro sistemi a Internet tramite software specializzato, il Microcomputer Center aveva idee diverse. Anni prima che il pubblico avesse sentito parlare del World Wide Web, il team di Gopher ha cercato di riempire la stessa nicchia , collegando sistemi diversi a Internet e rendendoli disponibili a quelli con poca o nessuna competenza tecnica, con o senza la collaborazione di i sistemi che stavano collegando.

Gopher utilizzava menu basati su testo per navigare in “Gopherspace” (tutti i server Gopher pubblici del mondo). Il team di Microcomputer Center ha creato client Gopher che funzionavano su Mac, DOS e in terminali basati su Unix. I server Gopher originali erano un variegato assortimento di sistemi Macintosh IIci usati con A / UX, il sapore Apple di Unix. Il team ha anche avuto accesso a diverse workstation NeXT .

Gopher aveva tutto ciò di cui uno studente aveva bisogno per navigare in spazi informativi complessi, tranne che per le informazioni! Il team di Gopher ha cercato risorse che potevano connettersi ai loro server Gopher e quindi rese disponibili all'intera rete. Hanno colpito la Tech Info Library di Apple (AKA la “knowledge base”), un database di documentazione tecnica che è arrivato su CD-ROM a cui potevano accedere solo i programmatori che si recavano fisicamente al laboratorio dove erano conservati (o che pagavano gli abbonamenti a Apple Servizio Applelink ). Il team di Gopher ha anche risposto alle domande di supporto degli studenti e ha utilizzato la Tech Info Library di Apple per svolgere il proprio lavoro. Perché non renderlo self-service? Hanno caricato la knowledge base in alcune workstation NeXT e si sono resi conto che avrebbero potuto utilizzare l'indicizzazione full-text integrata di NeXT per rendere il set completo di documentazione accessibile e ricercabile da chiunque fosse collegato a un server Gopher.

L'indicizzazione full-text tramite le stazioni di lavoro NeXT si è rivelata uno dei superpoteri di Gopher: presto Gopherspace includeva feed Usenet completamente indicizzati e ricercabili, in competizione con WAIS per portare la ricerca necessaria nel più grande e più frequentato spazio sociale di Internet. Gopher ha utilizzato l'indicizzatore NeXT per ingerire enormi quantità di ricette, creando la prima ricerca full-text di libri di cucina.

Ma c'erano molti altri trucchi nella manica di Gopher. Molte delle risorse di Internet erano disponibili tramite connessioni terminali testuali a cui si poteva accedere solo se si ricordavano i loro indirizzi e la bizzarra sintassi richiesta da ciascuno di questi servizi. Il team di Gopher ha portato queste risorse in Gopherspace attraverso la magia dell'automazione dei terminali, in base alla quale un programma terminale poteva essere programmato per accedere a un servizio, eseguire un comando o una serie di comandi, acquisire l'output, formattarlo e inserirlo in un utente distante Client Gopher.

Un primo caso per l'automazione dei terminali era il servizio Weather Underground, che avrebbe fornito agli utenti che conoscevano il suo indirizzo e la sua sintassi un rapporto meteo in tempo reale per qualsiasi luogo sulla Terra. Il team di Gopher ha creato un gateway Weather Underground che ha utilizzato l'automazione del terminale per semplificare il recupero meteorologico ed è diventato rapidamente così popolare da sopraffare i server di Weather Underground. Tuttavia, lo spirito collegiale che ha prevalso online a quei tempi significava che gli amministratori di Weather Underground potevano risolvere la questione contattando il team di Gopher. (Più tardi, gli amministratori della Weather Underground dell'Università del Michigan hanno chiesto al team di Gopher i dati di utilizzo in modo da poterli includere nella loro domanda di rinnovo della sovvenzione NSF che ha finanziato il progetto!)

L'automazione dei terminali ha permesso al team Gopher di strappare le porte a ogni silo informativo nel campus e oltre. Le biblioteche avevano messo online i loro cataloghi di carte, ma pochi venditori di biblioteche supportavano Z39.50, lo standard per l'interconnessione di questi cataloghi. Lo scripting terminale ha portato tutti i cataloghi delle biblioteche in un'unica interfaccia ricercabile e, man mano che Gopherspace proliferava in altri campus, era possibile per la prima volta cercare raccolte di biblioteche di ricerca in tutto il mondo.

Il team di Gopher ha consolidato molti di questi hack e body una tantum in un server gateway Gopher unificato , con software pre-assemblato pronto per essere personalizzato e collegato alla rete da persone che gestiscono i propri server Gopher. A questo punto stavano spuntando in tutto il mondo, gestiti da bambini, università, hobbisti, corporazioni e persino il VJ più esperto di tecnologia MTV, Adam Curry. Il team ha chiamato la loro etica “Internet duct-tape”: un modo approssimativo e pronto per collegare tutti i servizi della rete.

L'universo espanso degli hacker di Gopher ha portato ancora più risorse a Gopherspace. Presto Gopher potrebbe essere utilizzato per la ricerca di Archie, uno strumento che indicizzava i server FTP pubblici del mondo, sede di tutti i shareware, file di testo, software gratuiti e open source del mondo e miscellanea digitale.

Il gateway FTP-Gopher era una manna dal cielo per i neofiti di Internet, che hanno lottato con la sintassi oscura di FTP. Alcuni server FTP sono stati così sopraffatti dalle connessioni in entrata dai gateway FTP-Gopher che hanno invece eliminato i loro server FTP e installato invece i server Gopher!

Presto, i ricercatori dell'Università del Nevada a Reno avevano creato il proprio strumento di ricerca per Gopherspace, chiamato Veronica (archivio di indici su computer molto semplice orientato ai roditori), che eseguiva la scansione di ogni menu di ogni server Gopher noto e consentiva agli utenti di effettuare ricerche tutto Gopherspace. Veronica ha generato uno strumento di ricerca in competizione presso l'Università dello Utah chiamato Jughead (Jonzy's Universal Gopher Hierarchy Excavation And Display), successivamente cambiato in “Jugtail” dopo uno spavento del marchio.

Il team di Gopher ha fatto alcuni tentativi per commercializzare la propria invenzione, chiedendo pagamenti agli utenti commerciali del software server Gopher (in pratica, questi pagamenti sono stati spesso rinunciati, come lo sono stati per Adam Curry dopo aver accettato di indossare una maglietta Gopher durante una trasmissione MTV ).

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La storia di Gopher è una case history perfetta per l' interoperabilità contraddittoria . Il panorama delle informazioni pre-Gopher era dominato da aziende, dipartimenti e individui che erano disinteressati nel dare agli utenti il ​​controllo sulla propria esperienza di elaborazione e che consideravano l'informatica come qualcosa che si svolgeva in uno spazio di laboratorio condiviso, non in casa o nel dormitorio.

Piuttosto che perseguire una discussione con questi auto-nominati Lord of Computing, il team di Gopher si limitò a aggirarli, collegandosi ai loro servizi senza chiedere il permesso. Non hanno preso i dati che non avrebbero dovuto avere, ma loro hanno fatto molto più facile per gli utenti nominali per i servizi per davvero accedervi.

E poiché il team di Gopher stava lavorando nei primi anni del mondo in rete, avevano una costante offerta di nuovi servizi da integrare in Gopherspace, così tanti che altre persone arrivarono e fecero un numero di interoperabilità avversaria su di loro , costruendo strumenti di ricerca multipli e concorrenti per rendere ancora più facile la vita degli utenti.

Un moderno progetto Gopher dovrebbe affrontare innumerevoli, e forse insormontabili, ostacoli legali. All'inizio degli anni '90, le violazioni dei termini di servizio hanno portato a trattative amichevoli con artisti del calibro di Weather Underground. Prova a farlo oggi con un grande servizio interattivo e potresti trovarti accusato di più reati . Grandi database proprietari utilizzano spesso “controlli di accesso” che non possono essere aggirati senza rischiare oneri civili e penali e che vanno doppiamente per la distribuzione di un “server gateway” per rendere più semplice per gli altri la connessione delle proprie risorse proprietarie a una rete aperta .

I giganti della tecnologia di oggi – e sia i loro apologeti che i loro critici – insistono sul fatto che il loro dominio è la conseguenza inevitabile degli “effetti di rete”, e quindi nulla di ciò che facciamo riprenderà la diversità che una volta definiva Internet . Ma l' interoperabilità contraddittoria è judo per gli effetti di rete .

Dotato di strumenti che si basavano sull'interoperabilità contraddittoria, il team di Gopher è stato in grado di trasformare le basi installate degli utenti per ciascuno dei servizi che hanno interconnesso in un vantaggio, unendo questi collegi in un pool sempre più ampio, fino a quando Gopher è diventato la cosa più eccitante su la rete, l'app killer che ogni newscast sull'entusiasmante nuovo regno digitale presentava.

Gopher è nato prima dell'ascesa di severe sanzioni per l'attraversamento di linee legali invisibili, e ciò significava che Gopher poteva sperimentare nuovi modi di rendere disponibili le informazioni senza preoccuparsi che un singolo passo falso avrebbe comportato la loro totale rovina.

Ad esempio, il team di Gopher ha aggiunto il supporto per un protocollo chiamato websterd , che consentirebbe agli utenti remoti di accedere alle postazioni di lavoro NeXT del team per interrogare l'edizione “DigitalWebster” del Nono Webster's Dictionary fornito in bundle con i sistemi, in modo che chiunque Internet potrebbe cercare le definizioni del dizionario in inglese. Ciò ha portato a un reclamo da parte dei detentori del copyright del dizionario e Webster è stato modificato per accedere a dizionari alternativi e ha servito studenti e studenti di lingue per anni.

Ironia della sorte, forse, l'interoperabilità contraddittoria è stata anche la caduta di Gopher. Mentre Gopher stava diventando famoso, un fisico inglese presso l'istituto di ricerca del CERN in Svizzera di nome Tim Berners-Lee stava inventando qualcosa chiamato “World Wide Web”, e con esso il primo browser. Con i browser sono arrivati ​​gli URL, identificatori che potrebbero essere utilizzati per recuperare qualsiasi documento su qualsiasi server Web nel mondo. Il team di Gopher ha rapidamente integrato gli URL in Gopherspace, aggiungendo maggiore flessibilità e facilità al loro servizio.

Ma non era abbastanza. Il Web si è rivelato più popolare e, doppiamente, una volta che i fornitori di browser hanno iniziato a integrare i client Gopher nel browser stesso, in modo da poter collegare da qualsiasi pagina Web a qualsiasi risorsa Gopher e viceversa. L'interoperabilità contraddittoria ha permesso al Web di trattare Gopherspace come un pool di risorse opportunamente organizzato da assorbire nello spazio web e ha reso il Web inarrestabile.

Il team di Gopher ha provato molte cose per rivitalizzare il loro servizio, incluso un coraggioso tentativo di rifare Gopherspace come un ambiente VR a bassa risoluzione , ma la scritta era sul muro. Si è scoperto che Gopher era una fase intermedia del nostro mondo in rete, un razzo di richiamo che il Web utilizzava per raggiungere un'orbita più elevata di quanto Gopher non avrebbe mai potuto raggiungere da solo.

I giganti del Web di oggi vogliono farci credere che loro e loro soli sono adatti a portarci ovunque andremo a finire. Avendo utilizzato l'Interoperabilità degli avversari come scala per raggiungere le loro altezze rarefatte, ora usano le leggi per scalciare la scala e impedire al prossimo Centro di microcomputer o Tim Berners-Lee di fare loro ciò che il Web ha fatto a Gopher e ciò che Gopher ha fatto ai mainframe .

La legislazione per arginare la marea degli abusi delle grandi aziende tecnologiche e le leggi – come una legge nazionale sulla privacy dei consumatori, una legge sull'interoperabilità o una legge che rende le aziende responsabili di violazioni dei dati – farebbero molto per migliorare la vita di Internet gli utenti erano tenuti in ostaggio all'interno dei giardini murati delle compagnie.

Ma molto più importante che sistemare Big Tech è riparare Internet : ripristinare il tipo di dinamismo che ha reso le aziende tecnologiche sensibili ai loro utenti per paura di perderle, ripristinando la dinamica che consente agli armeggiatori, alle cooperative e alle organizzazioni non profit di dare a ogni persona il potere di autodeterminazione tecnologica.

( Mille grazie al co-inventore di Gopher Paul Lindner per il prezioso aiuto nella ricerca e nella stesura di questo articolo )

(Articolo originale: EFF)

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Con l'ausilio di un Pesce di Babele, Babel Fish traduce in italiano articoli da noti blog intergalattici e - giammai soddisfatto - traduce dall'italiano al Vogon e poi di nuovo dal Vogon all'italiano articoli da noti blog italiani. I risultati delle lavoro di Babel Fish sono pubblicati su questo blog.