Cacciatori di virus

Le epidemie che minacciano gli esseri umani provengono principalmente dalle foreste. David Quammen ha seguito gli scienziati alla ricerca di animali “ingrassanti”. E li racconta in un libro. (Spillover, a cura di Adelphi)

L'umanità sta giocando alla roulette russa con virus. Ogni volta che tagliamo foreste, immagazziniamo animali in fattorie e mercati, mangiamo specie selvatiche o li costringiamo a vivere con noi, corriamo il rischio di avviare un proiettile virale. Qualcuno ci ha già colpito e ferito (Aids, Ebola e Sars, per esempio), ma continuiamo a premere il grilletto.

Fortunatamente, una manciata di scienziati coraggiosi, i “cacciatori di virus”, hanno limitato i danni causati dalla nostra spericolata negligenza.

Il libro Spillover del giornalista scientifico freelance David Quammen tratta di loro e del tema molto attuale di come hanno origine le epidemie .

Spillover è il termine con cui i microbiologi indicano il passaggio di un agente patogeno da una specie all'altra. Quando il punto di arrivo è l'uomo siamo in presenza di una “zoonosi” e, in generale, è un grosso problema, perché il microrganismo è nuovo per il nostro sistema immunitario e quindi può rivelarsi altamente letale: è, infatti, il caso di Ebola, AIDS, influenze avicole e Sars. Per evitare una catastrofe è spesso solo il fatto che l'agente patogeno passa con difficoltà tra uomo e uomo. E almeno in un caso, quello di Sars, è stata soprattutto la fortuna a salvarci da un disastro planetario.

Quammen, 66 anni, lavora con National Geographic, Harper's Bazaar, Rolling Stone e New York Times, e per scrivere i suoi dieci saggi sulla natura e l'evoluzione ha girato il mondo, avvicinandosi il più possibile agli oggetti di suo interesse e ai ricercatori chi li hanno studiati. L'idea di Spillover gli venne in mente quando, nel 2000, trovò tredici gorilla uccisi dall'Ebola nella foresta del Congo. Colpito da quel massacro, Quammen da allora ha seguito i cacciatori di virus nelle loro ricerche.

«Sono persone come Beatrice Hahn, un microbiologo dell'Università della Pennsylvania, che hanno raccolto e analizzato il sangue di centinaia di macachi e scimpanzé africani selvatici per ricostruire l'origine dell'AIDS. O Eric Leroy, un veterinario francese, che nel 2006 ha cercato l'Ebola in più di mille diversi animali tra il Congo e il Camerun, trovandolo alla fine nel pipistrello della frutta. Ne ho seguiti alcuni sul campo, come Aleksei Chmura, ricercatore dell'organizzazione no profit americana EcoHealth Alliance: per capire da dove provenisse Sars, mi ha portato a catturare pipistrelli nelle grotte della Cina meridionale: lì abbiamo strisciato nei tunnel coperto di guano, rischiando di essere morso o graffiato da animali infetti da quel virus mortale ».

Sembra che il compito principale di questi Indiana Jones della microbiologia sia quello di identificare il “serbatoio animale” dell'agente patogeno, cioè la specie in cui si nasconde il virus, senza causare malattie.

«Cercare questo serbatoio è fondamentale perché, se non esiste, il virus è” intrappolato “nell'uomo ed è possibile pensare di eliminarlo completamente. Se, d'altra parte, hai un ospite animale, sarai nei guai, perché le epidemie si ripresenteranno nel tempo, almeno fino a quando non si interromperà il passaggio tra animale e uomo. Un buon esempio di ciò è il caso del virus Nipah, apparso in Malesia nel 1999. Sembrava provenire da maiali allevati da cinesi locali. Sterminando i maiali, fu estirpato dalla Malesia, ma sorprendentemente Nipah riapparve nel 2004 in Bangladesh, un paese musulmano, dove non ci sono maiali, che fanno centinaia di vittime, con casi di trasmissione uomo-uomo. Stephen Luby, un epidemiologo che gestiva il Dhaka International Center for Diarrheal Diseases Research, ha iniziato a interrogare la popolazione, scoprendo infine che il virus colpiva principalmente coloro che bevevano il succo della palma da dattero. Monitorando la raccolta della linfa, è stato scoperto che i pipistrelli, i veri serbatoi del virus, sono andati a bere dalle incisioni nella corteccia, contaminando la bevanda con Nipah. Da allora, usando semplici precauzioni, il numero di casi è crollato “.

Nel caso dell'HIV e dell'Ebola, lo spillover era
molto più sanguinoso …

“In entrambi i casi i primi contagi in Africa sono probabilmente dovuti al massacro di carne di scimpanzé infettata da quei virus. Ma le somiglianze si fermano qui. L'HIV sono virus che, sebbene fatali, in alcuni ceppi quasi al cento per cento, rimangono nascosti nel corpo per anni e può quindi diffondersi lentamente, usando contatti sessuali o sangue-sangue. Per questo motivo, dal 1900, Hiv è passato almeno 12 volte tra
scimmie e umani, ma non abbiamo mai notato fino alla maggiore promiscuità sessuale, l'uso di siringhe e un trasporto rapido
non l'hanno fatto esplodere nel mondo, con 30 milioni di morti dal 1980. L'Ebola, che è apparsa in Congo nel 1976, è molto diversa: è un virus “esplosivo” che in 50 giorni distrugge il 50-90 percento delle sue vittime, causando contagiosi attraverso i fluidi emessi nella fase finale della malattia. Il fatto che l'Ebola sia ospitato in pipistrelli, che infettano le scimmie o contaminano la frutta, rende impossibile sradicare in Africa, ma, almeno, il tipo di contagio lo rende facile da contenere,
isolando i malati ».

In Liberia, Sierra Leone e Guinea, tuttavia , l'Ebola sembra fuori controllo: all'inizio di ottobre aveva colpito 7.178 persone con 3.383 morti e c'erano stati i primi casi negli Stati Uniti e in Europa.

«È la prima volta che l'Ebola arriva nelle grandi città: tuttavia, il successo del virus non dipende tanto dal suo pericolo quanto dall'estrema povertà dei tre paesi in cui si è diffuso. L'assistenza sanitaria è quasi inesistente lì, i confini sono permeabili e l'ignoranza e la superstizione regnano. Sebbene Ebola abbia dimostrato che può andare lontano attraverso i viaggi aerei, credo che i paesi con a
un discreto sistema di risposta alla salute non ha nulla da temere. È per gli africani che dobbiamo preoccuparci. “

A parte gli aiuti, c'è stato un tempo in cui abbiamo rischiato una pandemia negli ultimi anni?

«Abbiamo preso il rischio maggiore con Sars, la polmonite causata da un nuovo coronavirus, correlato a quelli del raffreddore. Apparso nella Cina meridionale nel 2002, dove si diffuse da pipistrelli a gatti gufo allevati per la cucina locale, si diffuse rapidamente per via aerea in tutto il mondo, in particolare in Cina, Taiwan, Vietnam, Canada e Singapore, con 8.100 casi e 770 decessi. Ciò che ci ha salvato è stato il fatto che la fase più contagiosa della malattia arriva quando il paziente è già molto malato e non può muoversi. Per questo motivo, Sars ha massacrato medici e infermieri, tra cui l'eroico Carlo Urbani, il primo ad Hanoi, per capire che si trattava di una nuova malattia e avvertire l'OMS. Se Sars fosse stato contagioso in una fase più precoce, o fosse arrivato in un paese con strutture sanitarie deboli, sarebbe diventato devastante ».

Ma perché i pipistrelli sono il serbatoio di
così tanti agenti patogeni?

«Non è chiaro, ma potrebbe dipendere dal fatto che, essendo animali antichissimi e vivendo in colonie affollate, hanno sviluppato la capacità di vivere con molti virus diversi. Volando, li spargono poi su ampie aree ».

Esiste il rischio che l'ebola o altri virus letali mutino e diventino più infettivi?

“Sì. Tutte queste nuove zoonosi hanno una cosa in comune: sono causate da virus con il genoma composto da una singola catena di Rna, la più soggetta a continue mutazioni. Ecco perché possono facilmente saltare da una specie all'altra. Pertanto, più tempo trascorrono negli ospiti umani, più aumenta il pericolo che si adattano a noi. La letale influenza aviaria dell'H5N1 è venuta a poche mutazioni dall'essere trasmessa tra uomo e uomo “.

Ma potrebbero anche “imparare a
vivi con noi, diventando meno
mortale …

«Spesso va così, ma non è certo: l'unico” scopo “dei virus è aumentare la loro diffusione, non farci favori. È l'host che spinge il virus a mutare in un modo o nell'altro. Ad esempio, nel 1950 il virus della mixomatosi si diffuse tra i conigli selvatici australiani, per diminuire il numero. Bene, la mortalità, inizialmente quasi al 100 percento, è diminuita nel tempo, ma dopo quasi 70 anni è ancora del 70 percento. Con un host così prolifico, il virus non ha bisogno di diventare “migliore”, ci saranno sempre molti neonati che sostituiranno gli uccisi ».

È un'impressione o ultimamente c'è un
grande fioritura di nuove zoonosi?

“È così, e il motivo principale risiede nell'intrusività della specie umana, che occupa e distrugge le aree selvagge, esponendosi così agli agenti patogeni finora confinati alle specie animali, sia mangiandole che obbligando queste specie, come i pipistrelli, ma anche i macachi, che ora invadono molte città asiatiche – per vivere a stretto contatto con noi. Esemplare, a questo proposito, è quello che è successo negli Stati Uniti con la malattia di Lyme, una malattia batterica trasmessa dalle zecche.
l'espansione era dovuta a un numero eccessivo di cervi “troppo protetti”, ma l'analisi ecologica condotta da Rick Ostfeld, ecologo
del Cary Institute of Ecosystem, ha scoperto che le zecche infestano principalmente i roditori che prosperano nelle foreste frammentate dall'uomo, da cui i loro predatori sono scomparsi
e concorrenti ».

Articolo di Alex Saragosa, pubblicato su Repubblica venerdì 17 ottobre 2014

(Fonte: Articolo originale sul Blog di Beppe Grillo)

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Con l'ausilio di un Pesce di Babele, Babel Fish traduce in italiano articoli da noti blog intergalattici e - giammai soddisfatto - traduce dall'italiano al Vogon e poi di nuovo dal Vogon all'italiano articoli da noti blog italiani. I risultati delle lavoro di Babel Fish sono pubblicati su questo blog.